بهترین توصیف از پیروزی پرگل ایران مقابل چین، به گزارشگر فاکس اسپورت آسیا تعلق داشت:«اگر تیمی هستید که مقابل ایران در پنج دقیقه اول صاحب فرصت گل‌زنی می‌شوید، باید حتما از آن استفاده کنید. در غیر این صورت، تنها یک هیولا را بیدار کرده‌اید». از دست رفتن موقعیت گل‌زنی مناسب چینی‌ها در اولین دقایق مسابقه، هیولای تیم کی‌روش را بیدار کرد و این تیم با ارائه یک نمایش برتر، چین را به خانه فرستاد. شاید این یکی از بی‌اضطراب‌ترین صعودهای تاریخ تیم ملی به نیمه‌نهایی جام ملت‌های آسیا بود.

آریا طاری

رویارویی با تیم مارچلو لیپی از چند جهت ترسناک به نظر می‌رسید. اگرچه چین در جام ملت‌های امارات فوق‌العاده ظاهر نشده بود اما همه می‌دانستند که این تیم صاحب یک مربی بزرگ و شناخته‌شده است و این احتمال وجود دارد که با دفاعی کاملا فشرده، ستاره‌های تیم ملی ایران را به دردسر بیندازد. اوایل بازی وقتی چینی‌ها صاحب یک موقعیت مناسب برای گل‌زنی شدند، نگرانی‌ها در اطراف تیم ملی اوج گرفت اما تکل دقیق و به موقع رامین رضاییان، درست همان چیزی بود که ایران در این لحظه خاص از مسابقه به آن نیاز داشت. تکلی که خاطره نبرد با اسپانیا و پرتغال در جام جهانی را زنده کرد و نشان داد که پسران تیم ملی بدون توجه به اسم حریف، به نبرد سلحشورانه برای سربلند کردن ایران ادامه می‌دهند. چینی‌ها اولین و شاید تنهاترین فرصت گل‌زنی‌شان را از دست داده بودند و حالا تیم ملی برای فرود آوردن مشت‌هایی سنگین روی صورت حریف آماده می‌شد. در دهمین دقیقه بازی، ضربه سر تماشایی سردار روی سانتر احسان حاج‌صفی، در آستانه ورود به دروازه قرار گرفت اما ژنگ ژی 38 ساله از تجربه‌اش استفاده کرد تا توپ را از روی خط بیرون بکشد. چند لحظه بعد، سردار این بار با سانتر میلاد محمدی صاحب موقعیت شد اما این بار توپ او به تور کناری دروازه برخورد کرد. هنوز لحظات زیادی از این شروع توفانی سپری نشده بود که سردار روی زمین قرار گرفت و مداوای کادر پزشکی روی او آغاز شد. این اتفاق برای تیم ملی تا حدود زیادی نگران‌کننده به نظر می‌رسید اما آزمون با قدرت به بازی برگشت تا کابوسی پایان‌ناپذیر برای خط دفاع چین رقم بزند. او در هفدهمین دقیقه مسابقه با تعقیب توپ و ربودن آن از مدافع چین، در یک موقعیت ایده‌آل صاحب توپ شد و بلافاصله مهدی طارمی را پیدا کرد و در بهترین وضعیت ممکن، توپ را به مهاجم شماره 17 تیم ملی رساند تا اولین گل مسابقه به سود تیم کی‌روش رقم بخورد. همین گل می‌توانست پیروزی ایران را تضمین کند اما سردار به سادگی کوتاه نمی‌آمد. 13دقیقه بعد، او باز هم به کمک سرعت و قدرت بدنی‌اش، خط دفاعی چین را مغلوب کرد و توانست توپ را از خط دروازه حریف عبور بدهد. داور تصمیم گرفت این صحنه از مسابقه را به کمک وی.ای.آر دوباره بررسی کند اما حتی کمک‌داور ویدئویی نیز مانع درخشش سردار نشد و چهارمین گل آسیایی به نام این بازیکن به ثبت رسید.

لیپی به خوبی می‌دانست که کار تیمش تمام شده و هیچ تعویضی نمی‌تواند این وضعیت را تغییر بدهد. حتی اگر لیپی همه بازیکنان درون زمین را بیرون می‌کشید، باز شانسی برای کنار زدن ایران از جام ملت‌ها نداشت

در فاصله بین دو گل تیم ملی، مارچلو لیپی دو بازیکن تیمش را تغییر داد. حتی این دو تعویض زودهنگام هم اوضاع را برای سرمربی ایتالیایی عوض نکردند و او پس از گل‌زنی سردار، دیگر روی نیمکت نشست و تا پایان بازی رغبتی برای بلند شدن از نیمکت نشان نداد. لیپی به خوبی می‌دانست که کار تیمش تمام شده و هیچ تعویضی نمی‌تواند این وضعیت را تغییر بدهد. حتی اگر لیپی همه بازیکنان درون زمین را بیرون می‌کشید، باز شانسی برای کنار زدن ایران از جام ملت‌ها نداشت. در مقابل اما کارلوس کی‌روش با خونسردی، برای حفظ شرایط مسابقه دست به تعویض می‌زد. او در نیمه دوم قدوس را جانشین جهانبخش کرد. کمی بعد با یک تعویض تکراری، روزبه چشمی را به جای دژاگه به زمین آورد تا قدرت دفاعی تیمش را افزایش بدهد و برای تثبیت پنجمین کلین‌شیت متوالی تلاش کند. تعویض آخر نیز استفاده از کریم انصاری‌فرد به جای سردار آزمون بود. کریم با انرژی و انگیزه قابل توجهی وارد زمین شد و توانست آخرین گل این مسابقه را به نام خودش ثبت کند. گلی که با پاس طلایی مهدی طارمی و البته یک فرار تماشایی از سوی انصاری‌فرد به دست آمده بود.

12 گل زده و صفر گل خورده در پنج مسابقه، تفاوت سطح تیم ملی با رقبا را آشکار می‌کند. تیمی که از سال 2004 تا امروز همواره پشت خط نیمه‌نهایی باقی مانده بود، حالا در اوج اقتدار به جمع چهار تیم برتر آسیا رسید. برای این تیم، نیمه‌نهایی هرگز شبیه یک «رویا»ی بزرگ نیست. چراکه آنها در طول جام قدرتمندتر از هر تیم دیگری نشان داده‌اند و حالا مدعی اصلی قهرمانی به شمار می‌روند. تیم کی‌روش در سطح متفاوتی از حریفانش فوتبال بازی می‌کند. این تیم بدون تزریق اضطراب و نگرانی به هوادارها، به مرحله نیمه‌نهایی جام ملت‌ها رسیده و می‌تواند با همین آرامش و اطمینان، تا لمس جام قهرمانی و پایان دادن به طلسم 43 ساله پیش برود. بدون تردید این تیم، یکی از بهترین تیم‌های تاریخ فوتبال ایران است.