با وجود امیدواری‌های نسبی به ماندن مهدی قایدی در استقلال، این بازیکن به صورت رسمی از باشگاه جدا شد تا فوتبالش را در لیگ امارات ادامه بدهد. باشگاه اماراتی، این بازیکن را با یک قرارداد پنج ساله به خدمت گرفت. مهدی، روزهای پرفراز و نشیبی را در استقلال سپری کرد و در این باشگاه، محبوبیت بسیار زیادی به دست آورد. باشوی کوچک آبی‌ها، فصل به فصل بهتر شد و سرانجام تصمیم گرفت فوتبالش را خارج از لیگ برتر ایران دنبال کند. او در حالی از استقلال جدا می‌شود که این اواخر، بهترین و مهم‌ترین مهره این تیم بوده است.

آریا طاری

اولین نبرد، اولین دریبل

علی منصوریان، اولین مربی استقلال بود که درخواست جذب مهدی قایدی را با مدیران باشگاه مطرح کرد. در همان مقطع، مهدی از چند باشگاه دیگر مثل پرسپولیس هم پیشنهاد داشت اما تصمیم گرفت راهی تیم موردعلاقه دوران نوجوانی‌اش شود. او با آن قد و قامت کوتاه و در حالی که هنوز در فوتبال به بلوغ نرسیده بود، پیراهن استقلال را پوشید. اولین تجربه بازی او برای آبی‌ها هم روبه‌روی استقلال خوزستان رقم خورد. قایدی 27 دقیقه در آن جدال به میدان رفت و خیلی زود با چند دریبل، جای خودش را در قلب سکوهای آبی پیدا کرد.

گلی که قایدی در رقابت‌های همین فصل لیگ قهرمانان وارد دروازه الاهلی کرد، تماشایی‌ترین گل او با پیراهن آبی بوده است. یک گل دیدنی با شلیک مهارنشدنی راه دور که هیچ شانسی برای  سنگربان حریف باقی نگذاشت

آخرین لبخند قبل از فاجعه

جا افتادن در تیم پرستاره‌ای مثل استقلال و روبه‌رو شدن با این فشار، برای مهدی اصلا ساده به نظر نمی‌رسید. او به خوبی می‌دانست که چه کار سختی در این تیم دارد و به لحاظ بدنی هم، هنوز برای درخشیدن در لیگ برتر آماده نبود. در اولین فصل، 21 هفته طول کشید تا قایدی اولین پاس گلش را با پیراهن استقلال به ثبت برساند. او در هفته بیست و یکم روبه‌روی پارس جنوبی جم، پاس یکی از گل‌های تیمش را به هم‌تیمی‌ها دارد. کمی بعد از همان نبرد بود که آن حادثه تلخ برای قایدی اتفاق افتاد. او برای مدت‌ها از فوتبال دور شد و حتی زندگی‌اش هم به خطر افتاد. در آن مقطع، خیلی‌ها معتقد بودند که ممکن است مهدی دیگر به زمین فوتبال برنگردد. همین بازیکن اما حالا آنقدر خوب شده که یک پیشنهاد مالی قابل توجه به دست آورده و با دستمزد کلانی به شباب الاهلی پیوسته است.

اولین (و آخرین) جام با استقلال

مهدی قایدی نتوانست در این دوران، جام‌های زیادی با استقلال به دست بیاورد. او سه بار با استقلال به فینال جام حذفی رسید و حتی در یکی از این فینال‌ها هم موفق به گل‌زنی شد اما تنها یک بار با استقلال به قهرمانی رسید و اتفاقا در همان فینال برای تیمش به میدان نرفت. قایدی به تازگی از بیمارستان برگشته بود که استقلال با وینفرد شفر، راهی فینال جام حذفی شد. مهدی در آن جدال روی نیمکت تیم نشست و از نزدیک، شاهد پیروزی تیمش روبه‌روی خونه به خونه بابل شد. به نظر می‌رسید این شروعی برای یک دوره موفقیت‌آمیز در باشگاه باشد اما استقلال در سال‌های بعدی، دیگر هیچ جامی به دست نیاورد و هیچ موفقیت بزرگی را تجربه نکرد.

اولین گل مهدی، سرانجام در لیگ هجدهم به ثمر رسید. در ششمین هفته از این لیگ، او توانست توپ را از خط دروازه نفت مسجدسلیمان عبور بدهد و بالاخره طعم گل‌زنی در لباس آبی را بچشد

...و سرانجام؛ یک گل‌زن

همه می‌دانستند که مهدی قایدی، چه تکنیک نابی دارد اما او تقریبا همیشه دور از دروازه دیده می‌شد و نمی‌توانست برای تیمش گل‌زنی کند. اولین گل مهدی، سرانجام در لیگ هجدهم به ثمر رسید. در ششمین هفته از این لیگ، او توانست توپ را از خط دروازه نفت مسجدسلیمان عبور بدهد و بالاخره طعم گل‌زنی در لباس آبی را بچشد. مهدی در آن فصل، دروازه ماشین‌سازی و سپیدرود را هم باز کرد اما هنوز نتوانسته بود در استقلال به استانداردهای یک ستاره تمام عیار برسد.

پیراهن جدید؛ ستاره خوش‌قول

قایدی قبل از شروع رقابت‌های لیگ نوزدهم، پیراهن شماره 10 استقلال را تحویل گرفت. شماره‌ای که نشان می‌داد باشگاه چقدر به این ستاره کم سن و سال، اعتماد دارد. همه در استقلال می‌خواستند به مهدی روحیه بدهند و او را برای درخشیدن در ترکیب تیم آماده کنند. قایدی وعده داد که در لیگ نوزدهم با لباس آبی‌ «10 گل» به ثمر می‌رساند. با توجه به سوابق و آمار مهدی، این قول کمی دور از انتظار به نظر می‌رسید اما قایدی به قولش عمل کرد و در لیگ برتر، صاحب 10 گل زده شد. او در همه دیدارهای آن فصل مجموعا 15 گل برای آبی‌ها زد و یک فصل خیره‌کننده را در ترکیب استقلال سپری کرد.

کاشفی به نام استراماچونی

مهدی قایدی مدت‌ها قبل از ورود استراماچونی به فوتبال ایران، کشف شده بود اما می‌توان ادعا کرد که این مربی بیشتر از هر کس دیگری، بازی گرفتن از مهدی را بلد بود. در حقیقت می‌توان استرا را کاشف اصلی استعداد قایدی دانست. او تصمیم گرفت پست بازی این فوتبالیست را تغییر بدهد. مهدی که همیشه به عنوان وینگر برای تیم توپ می‌زد، با نظر مرد ایتالیایی به عنوان زوج شیخ دیاباته در خط حمله تیم به میدان رفت. تصمیمی که در نگاه اول برای قایدی کمی ترسناک به نظر می‌رسید اما به تدریج فوق‌العاده جواب داد. قایدی به مرور زمان، به یک ستاره کلیدی برای استقلال تبدیل شد. بازیکنی که هم خوب گل می‌زد و هم خیلی خوب برای هم‌تیمی‌ها گل می‌ساخت. در پایان لیگ برتر نوزدهم، او بهترین پاسور فصل فوتبال ایران لقب گرفته بود. شاید اگر استراما در میانه‌های فصل از آبی‌ها جدا نمی‌شد، مهدی می‌توانست حتی درخشش بیشتری هم در ترکیب تیم داشته باشد و حتی کارهای بزر‌گ‌تری هم برای تیم انجام بدهد.

فرمانده دربی‌ها

مهدی قایدی این اواخر، ستاره بی چون و چرای استقلال در شهرآوردهای تهران بود. او در چند دربی آخرش، نمایش‌های بسیار خوبی داشت و به شدت موثر ظاهر شد. دو فصل قبل او در دیدار برگشت جام حذفی، با عبور دادن توپ از بین پاهای بشار رسن، اولین گلش در این مسابقه سنتی را به ثمر رساند. مهدی فصل گذشته هم در دیدار رفت دو تیم و در روزهایی که هنوز محمود فکری روی نیمکت آبی‌ها دیده می‌شد، در آخرین ثانیه‌ها گل تساوی را به زیبایی وارد دروازه رقیب کرد تا در قامت یک فرمانده، استقلال را از یک شکست حتمی نجات بدهد. مهدی سابقه چند پاس گل در این مسابقه را هم داشته است. او این اواخر در شهرآوردها همیشه یک تهدید جدی برای حریف سنتی استقلال به شمار می‌رفت.

دبل به یاد ماندنی

مهدی که در رقابت‌های داخلی به یک ستاره برای استقلال تبدیل شده بود، در لیگ قهرمانان آسیا هم با هدایت فرهاد، خودی نشان داد. او در جریان پیروزی پرگل روبه‌روی الریان در پلی آف فصل قبلی لیگ قهرمانان، دو گل برای استقلال زد. این اولین بار بود که قایدی در یک نبرد موفق به زدن دو گل برای تیمش می‌شد. آنها با مجیدی دو مسابقه از دور گروهی را هم سپری کردند اما بعد کرونا از راه رسید و برنامه مسابقات را تغییر داد. وقتی لیگ قهرمانان دوباره برنامه‌ریزی شد، دیگر فرهاد روی نیمکت باشگاه نبود و استقلال با نامجومطلق پس از صعود از مرحله گروهی در اولین مسابقه حذفی روبه‌روی پاختاکور شکست خورد و از آسیا کنار رفت .

تماشایی‌ترین گل

گلی که قایدی در رقابت‌های همین فصل لیگ قهرمانان وارد دروازه الاهلی کرد، تماشایی‌ترین گل او با پیراهن آبی بوده است. یک گل دیدنی با شلیک مهارنشدنی راه دور که هیچ شانسی برای  سنگربان حریف باقی نگذاشت. خبر جدایی این ستاره بیشتر از همه طرفداران الهلال عربستان را خوشحال کرده است. چراکه استقلال بدون یک مهره بسیار مهم در مرحله یک هشتم نهایی لیگ قهرمانان روبه‌روی این حریف متمول و پرستاره قرار خواهد گرفت.

خروج پولساز

مهدی پس از 139 بازی با لباس استقلال و زدن 37 گل، از این تیم جدا شد. خروجی که البته با یک قرارداد آزاد صورت نگرفت تا باشگاه بتواند از محل فروش این ستاره، درآمدزایی کند. استقلالی‌ها فعلا از قایدی به عنوان گرانقیمت‌ترین بازیکن تاریخ لیگ برتر نام برده‌اند اما جزئیات دقیقی از فروش او اعلام نکرده‌اند. گفته می‌شود رقم قرارداد قایدی با باشگاه اماراتی یک میلیون و 800 هزار یورو بوده است. اینکه استقلالی‌ها این ستاره را به صورت رایگان از دست نداده‌اند به خودی خود اتفاق امیدوارکننده‌ای به نظر می‌رسد.