استقلالی‌ها در مرحله قبلی، نشان دادند که هر چقدر بلغزند و به هر اندازه‌ای که امتیاز از دست بدهند، همچنان با تمام توان برای بازگشت تلاش خواهند کرد. تیمی که تا یک قدمی حذف از لیگ قهرمانان رفته بود، با قدرت برگشت و به همه نشان داد که چه قابلیت‌هایی دارد. استقلال امشب اولین محک حذفی‌اش در آسیا را پشت سر خواهد گذاشت. جدالی که می‌تواند به ماجراجویی‌های این تیم در لیگ قهرمانان ۲۰۲۰ تداوم ببخشد. نامجومطلق و پسرها، بدون ترس و با بیشترین میزان اعتماد به نفس، برای این نبرد آماده شده‌اند.

آریا طاری

نمایش استقلال در آخرین بازی مرحله گروهی، درست همان چیزی بود که همه هواداران این باشگاه انتظارش را می‌کشیدند. یک تیم مقتدر و در عین حال بسیار منسجم که هم خوب موقعیت ایجاد می‌کرد و هم می‌توانست از این موقعیت‌ها برای خودش گل بسازد. استقلال از همان دقیقه اول، با تمرکز بر صعود مسابقه را آغاز کرد و با وجود از دست رفتن چند موقعیت ایده‌آل با درخشش خیره‌کننده دروازه‌بان حریف، امیدش را برای بردن بازی از دست نداد. نکته بسیار مهمی که در این نبرد بیشتر از گذشته به چشم آمد، لزوم قرار گرفتن ارسلان مطهری در ترکیب ثابت استقلال بود. ارسلان در این نبرد، موفق به گل‌زنی برای استقلال نشد اما به طور کلی وقتی او به صورت همزمان با دیاباته و قائدی در ترکیب اصلی قرار دارد، استقلال در فاز هجومی تیم به مراتب بهتر و خطرناک‌تری به نظر می‌رسد. به ویژه در دیدارهایی که آنها نیاز مبرمی به گل‌زنی دارند، حضور همزمان این سه نفر می‌تواند هر دفاعی را به وحشت بیندازد. مساله کلیدی دیگر، نقش محوری سه ستاره در ترکیب اصلی تیم است. بازیکنانی که غیبت هر کدام‌شان، آبی‌ها را به دردسر می‌اندازد. در شروع دوباره لیگ قهرمانان، استقلال یک نیمه را بدون علی کریمی و سه نیمه را با حضور او پشت سر گذاشته و عملکرد تیم در این نیمه، تفاوت بسیار محسوسی با هم داشته است. پاس‌ها و گل‌های علی کریمی، او را به مهم‌ترین و شاید کلیدی‌ترین ستاره باشگاه تبدیل کرده‌اند. بازیکنی که در میانه میدان درست مثل یک ساعت سوئیسی، دقیق و بی‌نقص نشان می‌دهد و علاوه بر انجام مسئولیت‌هایش به بهترین شکل ممکن، کارهایی فراتر از مسئولیت هم در زمین مسابقه از او سر می‌زند. در کنار علی کریمی، باید به نقش مهدی قائدی نیز اشاره کرد. بازیکنی که قبل از این فصل، فقط با تکنیک و دریبل‌هایش شناخته می‌شد اما حالا به یک فوتبالیست تیمی تبدیل شده و تا اندازه‌ای به مرز پختگی رسیده که این اواخر با شوت‌هایی از پشت محوطه جریمه، مقاومت دفاع حریف را نابود می‌کند. در این مثلث درخشان، باید به نقش شیخ دیاباته نیز اشاره کرد. یک حرفه‌ای تمام‌عیار که حتی وقتی در بالاترین سطح خودش به سر نمی‌برد، باز هم به کمک قدرت بدنی و هوش بازی، یک روز کابوس‌وار برای مدافعان حریف می‌سازد. تا همین چند روز قبل، سرنوشت دیاباته و علی کریمی برای حضور در آسیا مشخص به نظر نمی‌رسید اما اضافه شدن این دو نفر، نقشی کلیدی در صعود تیم به مرحله بعدی ایفا کرد. تیم نامجومطلق نه فقط برای دیدار حساس امروز با پاختاکور، بلکه برای فصل آینده نیز نیاز مبرمی  به این دو ستاره خواهد داشت.

مصدومیت وریا غفوری، فعلا نگران‌کننده‌ترین نکته در مورد دیدار امشب استقلال به شمار می‌رود اما به نظر می‌رسد هم وریا و هم روزبه چشمی، در ترکیب اصلی استقلال قرار می‌گیرند. چراکه باشگاه در این نبرد حساس به این دو مهره باتجربه نیاز خواهد داشت

اگر ویروس کرونا به اردوی الهلال عربستان راه پیدا نمی‌کرد، استقلال در اولین مسابقه حذفی باید با مدافع عنوان قهرمانی لیگ قهرمانان آسیا روبه‌رو می‌شد. الهلال تا آخرین لحظه با تمام توان برای ماندن در جام جنگید اما دیگر شانس ادامه رقابت را نداشت و در نهایت، همه بازی‌های این تیم در این فصل از لیگ قهرمانان از جدول رقابت‌ها پاک شدند. به جای الهلال حذف‌شده، پاختاکور صدرنشین این گروه لقب گرفت و الشباب نیز به عنوان تیم دوم، راهی مرحله بعدی رقابت‌ها شد. حالا تیم نامجومطلق باید خودش را برای نبرد با حریف ازبکستانی آماده کند. تیمی که مقابل استقلال، اصلا شکست‌ناپذیر به نظر نمی‌رسد. در تیم صدرنشین لیگ ازبکستان، جلال‌الدین ماشاریپوف مهم‌ترین مهره به شمار می‌رود. بازیکنی که اتفاقا در چند مقطع مختلف، به همین استقلال لینک شده است. آخرین تجربه تقابل استقلال با رقبای ازبکستانی در آسیا، به لیگ قهرمانان 2017 و روزهای حضور علیرضا منصوریان روی نیمکت این تیم مربوط می‌شود. در مرحله گروهی آن رقابت‌ها، آبی‌ها در تهران لوکوموتیو ازبکستان را شکست دادند و در ازبکستان، روبه‌روی این تیم به تساوی رسیدند. استقلال پیش از این فقط دو بار در سال 90 با پاختاکور روبه‌رو شده که حاصل این دیدارها، پیروزی چهار بر دو در تهران و شکست دو بر یک در ازبکستان بوده است. این نخستین بار است که آبی‌ها در مرحله حذفی آسیا، روبه‌روی پاختاکور قرار می‌گیرند. مصدومیت وریا غفوری، فعلا نگران‌کننده‌ترین نکته در مورد دیدار امشب استقلال به شمار می‌رود اما به نظر می‌رسد هم وریا و هم روزبه چشمی، در ترکیب اصلی استقلال قرار می‌گیرند. چراکه باشگاه در این نبرد حساس به این دو مهره باتجربه نیاز خواهد داشت. بدشانسی‌های داریوش شجاعیان اما تمام‌نشدنی به نظر می‌رسند و این بازیکن پس از منع قانونی برای بازی در لیگ قهرمانان، حالا به تهران برگشته است. نامجومطلق و تیمش فقط سه روز بعد از اولین پیروزی در مرحله گروهی  لیگ قهرمانان، حالا روبه‌روی تیمی قرار می‌گیرند که فوتبال منظمی را به نمایش می‌گذارد؛ اما روی کاغذ، حریف چندان ترسناکی برای استقلال به شمار نمی‌رود.