همه هواداران تیم ملی، در انتظار اولین نمایش رسمی تیم ویلموتس در مرحله مقدماتی جام جهانی هستند. طبیعی به نظر می‌رسد که این تیم با توجه به تغییر کادر فنی، هنوز در مرحله آزمون و خطا به سر ببرد و در نقطه اوج نباشد اما سرمربی بلژیکی، درصد زیادی از نفرات اردوهای آخر کارلوس کی‌روش را در تیمش حفظ کرده تا هماهنگی در بین ستاره‌های ایران، همچنان برقرار باشد. هنگ‌کنگ اولین حریف رسمی تیم ملی در دوران ویلموتس خواهد بود. تیمی سختکوش که همین سه‌شنبه، از پسران تیم ملی پذیرایی خواهد کرد.

آریا طاری

کره جنوبی تا امروز مهم‌ترین محک ویلموتس روی نیمکت تیم ملی بوده است. دیدار دوستانه در زمین کره بیش از هر چیز «تفاوت‌«‌های این تیم با دوران کی‌روش را عیان کرد. تیم ویلموتس برخلاف گذشته موقعیت‌های زیادی به دست آورد و البته باز هم برخلاف گذشته، موقعیت‌های بسیار زیادی به حریف تقدیم کرد. در واقع به نظر می‌رسد فلسفه تیم، حالا کمی عوض شده و حالا دیگر به جای دفاع مطلق و منسجم با سازماندهی سفت و سخت، تیم ملی قصد دارد کمی آزادتر و با طراوت بیشتر فوتبال بازی کند. با این روند، ایران دیگر از قدرت دفاعی سابق برخوردار نخواهد بود اما شاید نمایش هجومی‌ موفق‌تری در زمین ارائه کند. هنگ‌کنگ حریف پرآوازه و خطرناکی برای تیم ملی به شمار نمی‌رود اما در فوتبال حرفه‌ای، نباید هیچ رقیبی را ساده تصور کرد. همین هنگ‌کنگ نیز می‌تواند تهدیدی برای تیم ملی باشد اگر ستاره‌های تیم از همان دقایق ابتدایی، بازی‌شان را به حریف تحمیل نکنند. عبور از مرحله اول مقدماتی جام جهانی، به ندرت برای تیم ملی ایران دردسرساز شده است. در 6 تلاش اخیر برای صعود به جام جهانی، ایران چهار بار مراحل مقدماتی را با پیروزی شروع کرده و هرگز در این مسابقه‌ها شکست نخورده است. شاید باورنکردنی به نظر برسد اما در 6 دیدار اول از مراحل مقدماتی جام جهانی در 6 دوره گذشته،  تیم ملی 43 گل به ثمر رسانده و تنها دو بار دروازه‌اش باز شده است!

تیم ملی در شروع مرحله مقدماتی جام جهانی 2010، در خانه برابر سوریه با تساوی بدون گل متوقف شد. در این بازی منصور ابراهیم‌زاده روی نیمکت نشست و خاویر کلمنته از روی سکوها شاهد نمایش تیم ملی بود

اولین مسابقه تیم ملی در مرحله انتخابی جام جهانی 98 فرانسه، یکی از کلاسیک‌ترین و فراموش‌نشدنی‌ترین دیدارهای تاریخ تیم ملی است. مسابقه‌ای که تا مدت‌ها سوژه مقایسه و نقل محافل بود. تیم ملی در اولین دور از مرحله مقدماتی جام جهانی 98 فرانسه، با مالدیو، سوریه و قرقیزستان همگروه بود. در شرایطی که نیمی از دیدارهای این گروه در دمشق سوریه و نیمی دیگر در ورزشگاه آزادی برگزار می‌شدند، تیم ملی توانست در سوریه 17 بار دروازه مالدیو را باز کند و یکی از عجیب‌ترین خاطره‌های تاریخش را رقم بزند. کریم باقری در این مسابقه هفت بار دروازه مالدیو را باز کرد و حمید استیلی نیز موفق به ثبت هت‌تریک در این جدال شد. خداداد، شاهرودی، مهدوی‌کیا، دایی و میناوند، گل‌زنان دیگر تیم ملی در این مسابقه بودند. ایران در نهایت با پنج پیروزی و یک تساوی، با اقتدار از این گروه عبور کرد اما این، تازه شروع ماجرا بود. این تیم سرانجام پس از تعداد زیادی مسابقه، در ملبورن استرالیا جواز صعود به جام جهانی را گرفت. مرحله مقدماتی جام جهانی 2002 برای ایران، با یک پیروزی سنگین و عجیب دیگر آغاز شد. تیم ملی این بار 19 بار دروازه گوام را باز کرد. کریم باقری در این دیدار دو هت‌تریک انجام داد تا مجموع گل‌های به ثمر رسیده‌اش برابر مالدیو و گوام را به عدد 13 برساند. این نتیجه تاریخی، در ورزشگاه تختی تبریز به ثبت رسید. فرهاد مجیدی و علی کریمی روی هم هفت گل در این بازی به ثمر رساندند. تیم ملی از این مرحله به سلامت عبور کرد اما در نهایت نتوانست راهی جام جهانی 2002 شود. چهار سال بعد، تیمی که حالا از بلاژ به برانکو رسیده بود، مرحله مقدماتی جام جهانی را با پیروزی سه بر یک برابر قطر در استادیوم آزادی کلید زد. این تیم در گروه مشترک با اردن و قطر، کار بسیار سختی برای صعود داشت اما سرانجام از این مرحله رد شد و در نهایت با عبور از مرحله دوم، خودش را به جام جهانی رساند. تیم ملی در شروع مرحله مقدماتی جام جهانی 2010، در خانه برابر سوریه با تساوی بدون گل متوقف شد. در این بازی منصور ابراهیم‌زاده روی نیمکت نشست و خاویر کلمنته از روی سکوها شاهد نمایش تیم ملی بود. این تیم هم در نهایت با علی دایی، از صعود به جام جهانی محروم ماند.

اولین تجربه کارلوس کی‌روش با تیم ملی در مراحل مقدماتی جام جهانی، به پیروزی سه بر صفر برابر اندونزی با درخشش نکونام و تیموریان ختم شد. با این وجود چهار سال بعد این مربی و تیمش در شروع دیدارهای مقدماتی، با تساوی یک - یک در زمین ترکمنستان بهت‌زده شدند. حتی یک نتیجه شبیه به این، به معنای ناامید شدن از سرنوشت تیم ویلموتس نیست اما نباید فراموش کرد که این تیم حالا در گروه بسیار دشواری قرار گرفته و نباید هیچ امتیازی را به سادگی از دست بدهد. چراکه همین امتیازها ممکن است در نهایت برای این تیم، مشکل‌ساز شوند.