غافلگیری، یک اصل مهم در دنیای فوتبال است و ذوب‌آهن تا امروز در این فصل از لیگ قهرمانان، توانسته به خوبی از این اصل استفاده کند. آنها در اولین جدال در وقت‌های اضافه از سد الکویت عبور کردند و سپس با یک کام‌بک تماشایی، در زمین الغرافه به پیروزی رسیدند تا بتوانند بخشی از مرحله گروهی رقابت‌های لیگ قهرمانان باشند. این مسیر برای تیم اصفهانی با دشواری شروع شد و با دشواری نیز ادامه پیدا کرد. ماموریت بزرگ ذوبی‌ها، هنوز تمام نشده است. آنها در اولین مسابقه در دور حذفی، روبه‌روی الاتحاد قرار می‌گیرند تا در صورت شکست دادن رقیب پرآوازه عربستانی، به جمع هشت تیم برتر رقابت‌ها راه پیدا کنند.

آریا طاری

ذوب‌آهن با علیرضا منصوریان، به سلامت از یک فصل کابوس‌وار عبور کرد. آنها با سرمربی قبلی‌شان، رفته رفته در میان کاندیداهای سقوط به لیگ یک قرار گرفته بودند و هیچ‌کس تصور نمی‌کرد ستاره‌های این تیم فصل را با سرهای بالا تمام کنند. در شروع لیگ قهرمانان 2019، همه روی استقلال و پرسپولیس حساب باز می‌کردند. تیم برانکو، نایب‌قهرمان دوره قبلی رقابت‌ها بود و تیم وینفرد شفر، از شانس‌های جدی صعود به مرحله حذفی به شمار می‌رفت. به نظر می‌رسید ذوبی‌ها حتی توانایی عبور از دیدارهای پلی‌آف را هم ندارند اما کام‌بک جادویی در زمین الغرافه قطر انگار، تولد دوباره‌ای برای تیم منصوریان بود. این تیم سرانجام توانست خودش را به مرحله گروهی برساند و در این مرحله، فراتر از انتظار ظاهر شود. البته که گروه آنها در مقایسه با سرخابی‌ها ساده‌تر به نظر می‌رسید اما این تیم باید با قهرمان مقتدر لیگ عربستان یعنی النصر دیدار می‌کرد. در پایان دور گروهی، سفید و سبزها بدون حتی یک شکست به مرحله یک‌هشتم نهایی رسیدند. آنها با سه پیروزی و سه تساوی و کسب 12 امتیاز، بالاتر از النصر، الزورا و الوصل قرار گرفتند و به عنوان سرگروه توانستند به دور یک‌هشتم نهایی برسند. این اتفاق در حالی رخ داد که هم استقلال و هم پرسپولیس، در مرحله حذفی از لیگ قهرمانان کنار رفته بودند. الاتحاد عربستان در گروه دوم رقابت‌ها، با الوحده امارات، لوکوموتیو تاشکند و الریان قطر همگروه بود. این تیم در 6 مسابقه، تنها یک بار شکست خورد و سه بار په پیروزی رسید تا در نهایت با 11 امتیاز، پشت سر الوحده به عنوان تیم دوم به مرحله حذفی صعود کند. پیش از این در لیگ قهرمانان آسیا، مرحله یک‌هشتم نهایی بلافاصله پس از دور گروهی برگزار می‌شد و تیم‌ها در فاصله مراحل گروهی و حذفی، نمی‌توانستند ترکیب‌شان را تغییر بدهند. حالا اما اوضاع عوض شده و ترکیب هر دو تیم قبل از مسابقه یک‌هشتم نهایی، نسبت به فصل گذشته تغییر کرده است.

ذوب آخرین بار هشت سال قبل به مرحله یک‌چهارم نهایی لیگ قهرمانان رسید و حالا منصوریان به دنبال راهی برای پایان دادن به این طلسم است. تیم اصفهانی تا امروز 11 بار  روبه‌روی نمایندگان عربستان قرار گرفته و در این دیدارها، 6 بار پیروزی را به دست آورده است

وقتی ذوب‌آهن اولین حضورش در لیگ قهرمانان آسیا را در سال 2003 تجربه کرد، الاتحاد نیز اولین قهرمانی‌اش در این تورنمنت را به دست آورد. یک سال بعد، تیم عربستانی دوباره قهرمان شد تا خودش را به عنوان یک قدرت مطلق در فوتبال آسیا تثبیت کند. ذوب دومین بار در سال 2009 به لیگ قهرمانان برگشت و این بار توانست با هدایت منصور ابراهیم‌زاده، خودش را به دیدار نهایی تورنمنت برساند. آنها تنها یک قدم با بردن جام فاصله داشتند اما در نهایت، نتیجه را به حریف واگذار کردند و روی سکوی دوم قرار گرفتند. ذوب آخرین بار هشت سال قبل به مرحله یک‌چهارم نهایی لیگ قهرمانان رسید و حالا منصوریان به دنبال راهی برای پایان دادن به این طلسم است. تیم اصفهانی تا امروز 11 بار  روبه‌روی نمایندگان عربستان قرار گرفته و در این دیدارها، 6 بار پیروزی را به دست آورده است. آنها تا امروز سه بار مقابل نمایندگان عربستانی لیگ قهرمانان شکست خورده‌اند. شیرین‌ترین خاطره این تیم از رقبای عربستانی، به دیدار نیمه‌نهایی لیگ قهرمانان 2010 برمی‌گردد که حکم صعود این تیم به فینال آسیا را امضا کرد. در شرایط عادی، الاتحاد باید میزبانی دیدار اول را برعهده می‌گرفت و دیدار دوم نیز در اصفهان برگزار می‌شد اما حالا هر دو مسابقه در زمین بی‌طرف انجام خواهند شد. الاتحاد فصل گذشته را با رامون دیاز کلید زد اما تجربه حیرت‌آور هفت شکست در هشت بازی، موجب شد که این باشگاه با مشکلات زیادی روبه‌رو شود و قید همکاری با دیاز را بزند. اسلاون بیلیچ نیز در این باشگاه موفق نبود اما خوزه لوئیس سیرا توانست با ورود به الاتحاد، تیم را از خطر سقوط نجات بدهد و آنها را به مرحله حذفی لیگ قهرمانان آسیا برساند.

پس از جدایی اوساگونا و رشید مظاهری، عملکرد گلر جدید و البته مهره‌های خارجی تازه‌وارد ذوب در این مسابقه تعیین‌کننده خواهد بود. الکساندر پریوویچ و رومارینیو، اصلی‌ترین ستاره‌های خارجی تیم عربستان به شمار می‌روند. نگرانی بزرگ نماینده ایرانی، دور بودن از شرایط مسابقه است. فصل جدید لیگ برتر هنوز شروع نشده و ذوبی‌ها تنها با اردوهای تدارکاتی برای این بازی بزرگ آماده شده‌اند. آنها تا امروز در لیگ قهرمانان غافلگیرکننده ظاهر شده‌اند و به عنوان آخرین بازمانده فوتبال ایران در این فصل از این تورنمنت، باید به شگفت‌انگیز بودن‌شان تداوم ببخشند.